Древние охотники и глобальное потепление: как вымирала мегафауна Америки

Последний экологический кризис случился около 15 тысяч лет назад, когда на всех континентах массово вымирала мегафауна. Всего за 1,5 тысячи лет в Северной Америке исчезло 74% животных массой более тонны, и 82% в Южной. Фото: Francisco Deane

На протяжении всей своей истории Земля пережила не один экологический кризис. Последний случился около 15 тысяч лет назад, когда на всех континентах, в том числе на территориях Северной и Южной Америк, массово вымирала мегафауна. По мнению ученых, наиболее вероятными причинами этого процесса стали глобальное потепление и деятельность Homo sapiens, связанная с расселением и активной охотой людей на крупных животных.

Человек истреблял мегафауну (совокупность видов животных, чья масса превышала 40-45 килограммов), расселяясь по континентам. Эту гипотезу подтверждают исследования о наличии на костях животных повреждений от стрел и копий, а также следов обработки туш. Именно мегафауна представлялась для охотников удобной добычей, поскольку она обладала большим весом, была более уязвимой и не успела приспособиться к деятельности человека.

Жертвами человека пали многие виды крупных саблезубых из семейства кошачьих, ленивцы из рода мегалокнус, степной зубр, шерстистый мамонт и шерстистый носорог и прочие представители мегафауны Ecocosm

Исторически в Северную Америку люди попали из Сибири, пройдя по льдам замерзшей Берингии. Они были изобретательными и обладали развитыми охотничьими навыками. Несмотря на частую смертность и небольшую продолжительность жизни (около тридцати лет), переселенцы быстро размножались, осваивая новые территории и охотничьи угодья. Перебираясь с места на место, древние охотники истребляли крупных животных, не обладавших природной пугливостью в отличие от сородичей из Африки, что делало их легкой добычей для человека.

Image
Животные Северной и Южной Америк находились в большей опасности, чем их сородичи из Африканского континента, потому что контакт животного и человека в Африке произошел значительно раньше. Из-за чего у представителей этой фауны выработалась боязнь человека. Фото: Saksham Gangwar

Так, мигрируя по континенту, они уничтожали стада животных, таких как бизоны и мамонты. Вымирание носило столь массовый и быстрый по эволюционным меркам характер, что биологические ниши не успевали заполняться другими видами и происходил дальнейший дисбаланс экосистем. Американский эволюционный биолог и антрополог Джаред Даймонд в своей книге «Коллапс: почему одни общества приходят к процветанию, а другие — к гибели» писал, что приход людей культуры Кловис (название города в США, штат Нью-Мексико, где обнаружены артефакты) сыграл огромную роль в исчезновении обитавших там представителей мегафауны. 

Ученые полагают, что животные Северной и Южной Америк находились в большей опасности, чем их сородичи из Африканского континента. Это объясняется тем, что контакт животного и человека в Африке произошел значительно раньше, вследствие чего у представителей фауны выработалась боязнь человека. Это подтверждается тем, что в Африке южнее Сахары вымерло лишь 16% мегафауны. При этом за сравнительно короткий период (примерно 1,5 тысячи лет) в Северной Америке исчезло 74% животных массой более тонны, и 82% в Южной. С лица Земли исчезали не только травоядные, но и хищники. Жертвами человека пали многие виды крупных саблезубых из семейства кошачьих, ленивцы из рода мегалокнус, степной зубр, шерстистый мамонт и шерстистый носорог и прочие представители мегафауны. 

Image
В вымирании мегафауны немаловажную роль сыграл и климатический фактор. Фото: Adrian Adrian

Гибель крупных животных не могла не отразиться на окружающей растительности, которая участвовала в их пищевых цепочках. Например, обширные стада мамонтов формировали тундростепь, поедая молодую поросль березы и не давая ей бурно разрастаться. Считается, что исчезновение крупных хищников позволило массово расселиться мелким землероющим млекопитающим и существенно повлияло на формирование современного ландшафта планеты.

Помимо расселения человека немаловажную роль сыграл и климатический фактор. В пользу этой гипотезы говорят исследования ДНК животных, иллюстрирующие значительное влияние температуры на видообразование. Продвижение и отход крупных ледяных шапок повлекли за собой повышение температуры и влажности вместе с общей сменой растительности вследствие глобального потепления.  Так, около 10-15 тысяч лет назад было зафиксировано увеличение глобальной приземной температуры на 6 градусов Цельсия.

Многие из существовавших тогда представителей мегафауны были приспособлены к жизни в условиях холодного климата. Повышение температуры сказалось на их размножении и терморегуляции: густой мех и защитная жировая прослойка, раньше спасавшие от холодов, теперь приводили к перегреву. Вследствие этого вымирание стало массовым и непрерывным.

Экологические катастрофы преследуют современного человека и сегодня. Человечество всерьез задумывается о последствиях неразумного использования ресурсов планеты, влияния на климат и загрязнения окружающей среды. По мнению некоторых ученых, мы находимся на пороге Шестого вымирания, поскольку в связи с деятельностью человека под угрозой вымирания находится множество биологических видов. Предположительно, к 2100 году может исчезнуть до 50% существующих в настоящее время видов. Поэтому глобальное вымирание представителей мегафауны несколько тысяч лет назад — наглядный пример масштабной экологической катастрофы, которая может повториться.